“Hij smeekte om vrijheid voor zijn familie.”

Hoe het begon

‘Dit is mijn kans’, dacht Kasi en met zijn zeventig jaar oude lijf knielde hij op de grond voor de voeten van de ambtenaren. Hij smeekte hen om vrijheid voor zijn familie. Om verlichting na jaren van slavenarbeid, van mishandeling, uithongering en werkdagen van vaak twintig uur. De foto van de knielende Kasi haalde de voorpagina’s in India.

“Het was de krachtige greep van angst die hen gevangenhield. Iedereen, van de jongste tot de oudste, zat onder de littekens en blauwe plekken.” Kasi

Slavenarbeid als terugbetaling

Met hulp van IJM grepen de ambtenaren in. Kasi werd gered, samen met 41 andere slaven, onder wie zestien kinderen en een baby van twee weken. Ruim vijf jaar geleden kreeg een rijke man deze dertien families in zijn macht. Hij leende hen een klein geldbedrag, vroeg daar vervolgens een torenhoge rente voor en dwong hen tot slavenarbeid als ‘terugbetaling’. De families moesten bomen en struiken hakken, zodat het hout verkocht kon worden.

Dagelijks leden de families onder wreedheid, scheldtirades en mishandeling. Ook uithongering en uitdroging werden als pressiemiddel ingezet. De kinderen gingen nooit naar school. Twee weken voor de bevrijding moest een vrouw in een open veld bevallen van haar dochter. “Het was alsof we jaren in de hel leefden”, vertelt één van de bevrijde vrouwen. “We durfden niet te ontsnappen, want dan zouden ze onze familieleden pakken en hen tot slavernij dwingen. Ze hebben overal mensen zitten.”

Littekens

Een IJM-medewerker vertelt: “Er waren geen fysieke grenzen of muren die de slachtoffers ervan weerhielden de werkplek te verlaten. Het was de krachtige greep van angst die hen gevangenhield. Iedereen, van de jongste tot de oudste, zat onder de littekens en blauwe plekken.”

Eerst durfden Kasi en de andere overlevenden niets te vertellen over wat ze hadden meegemaakt. Ze waren bang dat hun eigenaar dan later wraak zou nemen. Maar een reddingswerker die door IJM in 2013 werd bevrijd, moedigde hen aan: “Je moet niet bang zijn voor de eigenaar. Hij moet bang zijn voor jullie. Loop met opgeheven hoofd!”

Samen tegen slavernij

De uitbuiting van de families werd ontdekt door een netwerk van bevrijde slaven dat zich inzet voor de beëindiging van slavernij in hun omgeving.  IJM pleit voor vrijheidscertificaten, die de bevrijde slaven officieel vrijverklaren van valse schulden en hen beschermen tegen verdere uitbuiting. Ook werken we aan de veroordeling van de slaveneigenaren.

De foto van Kasi in The Times of India heeft het maatschappelijk debat over moderne slavernij in India en daarbuiten stevig aangewakkerd. Bij veel mensen zijn de ogen opengegaan: slavernij is vandaag een gruwelijke realiteit, maar dit onrecht is te stoppen!

Slavernij moet stoppen. Strijd mee voor mannen als Kasi. Zij verdienen vrijheid!